Zo kom je in een opwaartse spiraal van geluk (volgens de neurowetenschap)

It’s that easy

Vaak denken we ‘grootse’ dingen te moeten doen om écht gelukkig te worden. Een huis kopen bijvoorbeeld. Of een wereldreis maken. Maar weet je wat? Vergeet the big stuff. Er zijn namelijk vier hele simpele dingen die je iedere dag kunt doen om in een opwaartse spiraal van geluk te komen.

Vraag jezelf iedere dag waar je dankbaar voor bent

Je kunt je natuurlijk focussen op de dingen die je niet hebt, zoals een kledingkast vol designerspullen of een leuke partner aan je zijde. Maar wat nou als je je begint te focussen op de dingen die je wél hebt en je dankbaar opstelt? Als we neurowetenschapper Alex Korb mogen geloven voelt het tonen van dankbaarheid niet alleen prettig, maar heeft het ook echt een effect op je hersenen (op biologisch niveau). “Het gevoel van dankbaarheid activeert de hersenstam regio die dopamine produceert”, zegt hij. “Bovendien verhoogt dankbaarheid naar anderen de activiteit in sociale dopamine circuits, waardoor sociale interacties leuker worden.”

Om er nog even een schepje bovenop te gooien: dankbaarheid kan ook de neurotransmitter serotonine een boost geven. “Het denken aan dingen waar je dankbaar voor bent dwingt je om je te concentreren op de positieve aspecten van je leven”, zegt Korbs. “En deze simpele handeling vergoot de serotonine productie in de anterior cingulate cortex.”

Label negatieve gevoelens

Iedereen voelt zich weleens crappy. En dat is prima. Je moet er alleen wel mee om weten te gaan. Korb raadt aan om de negatieve gevoelens die je hebt te labelen. Geef je boosheid dus een naam. Of je verdriet. Dat klinkt misschien een beetje gek, maar het heeft wel degelijk een functie. Uit Amerikaans onderzoek blijkt dat het benoemen van boosheid of verdriet de emotie kan doen afzwakken.

Tijdens de studie – die de toepasselijke naam Putting Feelings into Words draagt – kregen deelnemers foto’s te zien van mensen met diverse emotionele gezichtsuitdrukkingen. Zoals verwacht werd de amygdala van proefpersonen actief bij het zien van een boos of angstig gezicht. Dit is het centrum van de hersenen dat beoordeelt of iemand ‘goed’ of ‘slecht’ is en een gebeurtenis veilig of bedreigend. Maar wanneer deelnemers gevraagd werden de emotie ook te benoemen gebeurde er iets opvallends. De rechter ventrolaterale prefrontale cortex werd geactiveerd en de hersenactiviteit van de amygdala nam af. Dat betekent dus dat bewuste herkenning van emoties en het benoemen van deze emoties de impact ervan kan verminderen.

Neem meer beslissingen

Beslissingen nemen is niet altijd even makkelijk. Vooral als het om grote beslissingen gaat hebben we er nogal eens moeite mee. We blijven wikken en wegen, in de hoop uiteindelijk tot de perfecte keuze te maken. Maar het punt is: dat maakt ons niet gelukkig. Perfectionisme zorgt namelijk alleen maar voor stress. De kunst is om een beslissing te nemen die gewoon ‘goed genoeg’ is. Überhaupt een beslissing nemen is alsnog beter dan helemaal geen knoop doorhakken, zegt Korbs. Hij noemt daarvoor twee redenen. Wanneer je een beslissing neemt hebben je hersenen het gevoel de controle te hebben. En een gevoel van controle vermindert stress. Maar er is iets dat misschien nog wel fascinerender is: keuzes maken verhoogt je plezier. Wanneer je een beslissing neemt over iets en dat pakt goed uit, dan voel je je daar beter over dan wanneer het ‘per toeval’ was gebeurd. Makes sense, toch?

Raak elkaar vaker aan

Een groot deel van ons leven speelt zich online af. Dat betekent dat we misschien wel vaker een hartje sturen via Whatsapp dan dat we iemand een échte knuffel geven. Maar het zijn juist die echte knuffels die ons gelukkig maken. Niet de virtuele hartjes en lieve woorden. De reden? Aanraking is een van de makkelijkste manieren om oxytocine vrij te laten: het stofje dat zorgt voor gevoelens van toewijding, vertrouwen en verbondenheid. Kortom: elkaar aanraken maakt gelukkig. Daar kan geen auto of reis tegenop.

Meer lezen?

Ieder mens kent zijn eigen geluk (waar jij gelukkig van wordt hoef ik niet gelukkig van te worden).

Niets meer missen van Bedrock?

Like hier onze Facebook-pagina en blijf up to date. Of schrijf je in voor de Bedrock-nieuwsbrief.