Je vrienden houden je gezond (en dit is hoe)

Vriendschap is het beste medicijn

De mens is van nature een gezelschapsdier, maar onder andere door de groeiende individualisering leven we steeds minder in groepen. Toch mogen we van geluk spreken dat we niet helemaal alleen zijn op de wereld: we leven namelijk langer door onze vrienden en vriendinnen.

Dit kwam naar voren uit recente studie, waarvoor inwoners van een Engels dorpje een aantal jaar gemonitord zijn tijdens een sociaal experiment. De onderzoekers hebben communities gecreëerd om te kijken wat de invloed hiervan is op de gezondheid van de deelnemers. Het experiment werd gelanceerd in 2013 onder de naam ‘The Compassionate Frome Project’ vernoemd naar het gelijknamige dorpje Frome.

De initiatiefnemer van het experiment was huisarts Helen Kingston, die merkte dat haar patiënten steeds meer klachten kregen. Hierdoor voelden de patiënten zich bijna een verzameling van symptomen, in plaats van gewoon mensen, zegt The Guardian. Kingston vermoedde dat er bij haar patiënten een onderliggend probleem speelde: eenzaamheid.

Minder spoedopnames door clubs

Daarom besloot deze Engelse huisarts er iets aan te doen. Ze koppelde inwoners van het dorpje aan elkaar, zodat ze samen lid konden worden van een clubje – denk aan een koor, een sportclubje of een lunchclub. Wat bleek? Het aantal ziekenhuisbezoeken daalde daardoor met maar liefst 17 procent. Best een groot verschil vergeleken met de omliggende dorpen; daar is het 29 procent.

Een andere succesfactor binnen het project was het Talking Café, een relaxte plek waar mensen op een informele manier kunnen samenkomen. Eén van de onderzoekers vertelt: ‘Geen enkel ander initiatief heeft in zo’n mate het aantal medische noodoproepen in een groep verlaagd.’

En de activiteiten die in het Talking Café plaatsvinden, zijn heel vergelijkbaar met de dingen die we met onze vrienden doen: gezellig kletsen vormt voor veel mensen een groot onderdeel van vriendschappen. Hoewel we dit soort relaxte avondjes met vrienden vooral zien als iets leuks, is het dus misschien wel van levensbelang.

Dit vind je vast ook interessant: Dit is ware vriendschap, volgens filosoof Seneca.

 

De gevolgen van eenzaamheid

Want eenzaamheid kan enorme gevolgen hebben. Je af en toe alleen voelen is heel menselijk, maar zodra het een chronische vorm van eenzaamheid wordt, is het een ander verhaal. Volgens Psychology Today is chronische sociale isolatie gelinkt aan depressie, angsten en PTSS – serieuze psychische aandoeningen. Vooral groepen die gevoelig zijn voor eenzaamheid moeten hiervoor uitkijken; ouderen zijn hier een goed voorbeeld van.

Gelukkig zijn sociale contacten en vriendschappen dus een heel goed (en leuk!) medicijn. Want hoewel we steeds minder in groepsverband leven, heeft elk mens het nodig om regelmatig een praatje te maken – nog meer dan we denken.