Jeroen van Lokven
Jeroen van Lokven | LinkedIn News 12 oktober 2020

Wetenschappers ontdekken ‘super enzym’ dat razendsnel plastic verteert

Goed nieuws horen we maar al te graag. In een wereld waarin we zwemmen in het plastic en bijna identiteitsloos zijn zonder social media, kunnen we een flinke dosis goede daden en nieuwtjes goed gebruiken. Er gaat namelijk ook een hele hoop góed. Daarom trappen we de week graag af met goed nieuws. Vandaag: er is een nieuw ‘super enzym’ ontdekt dat razendsnel plastic afval verteert.

Hoewel de uitvinding van plastic in het begin van de twintigste eeuw revolutionair was, is dat beeld inmiddels flink veranderd; tegenwoordig staat plastic eerder symbool voor enorme milieuvervuiling. Niet zo gek als je alle cijfers over de impact van het materiaal leest.

Cijfers over plastic afval

Hoewel plastic een sterk materiaal is, heeft het ook een grote keerzijde. Kijk maar eens naar deze cijfers:

  • Jaarlijks wordt meer dan 400 miljoen ton plastic geproduceerd. Ruim 1/3 daarvan zijn verpakkingen.
  • 40 procent van alle plastic producten is binnen één maand afval geworden.
  • Van de 6,3 miljard ton plastic afval dat tot en met 2015 is geproduceerd, is slechts 9 procent gerecycleerd, 10 procent is verbrand en de resterende 79 procent van het afval ligt op vuilnisbelten of in de natuur.
  • Het duurt 10 tot 20 jaar voor de natuur een plastic zak kan afbreken.
  • In 2025 zal meer dan 600 miljoen ton plastic per jaar geproduceerd worden.
  • Als de huidige productie zich doorzet, zal er in 2050 ongeveer 12 miljard ton aan afval in de natuur en op vuilnisbelten liggen.
  • Als de plasticproductie niet beperkt wordt, is plastic in 2050 verantwoordelijk voor de uitstoot van 56 gigaton CO2 (dat is evenveel als 392 miljard keer vliegen naar Parijs)…

Dat zijn ongelofelijk hoge aantallen plastic en heel lage cijfers van recyclage. Gelukkig zijn wetenschappers er onlangs achtergekomen, dat plastic op een snellere manier kan worden verteerd.

Jij kan zelf minderen met plastic: Plastic afval verminderen doe je met deze nieuwe producten

Het enzym dat een oplossing biedt

Door een ‘cocktail’ van enzymen samen te stellen, lukten het hoogleraar biologie aan de Universiteit van Portsmouth, John McGeehan en zijn team om een ‘super enzym’ te creëren dat zo snel plastic verteert dat het een serieuze mogelijkheid geeft om de plastic vervuiling tegen te gaan. 

Hoe het enzym werd ontdekt

De samenstelling van de ‘cocktail’ kwam niet zomaar uit de lucht vallen. Het allereerste plastic-etende enzym werd in 2016 ontdekt door Japanse wetenschappers. Zij onderzochten een groep bacteriën die zich normaalgesproken op plastic bevindt. ‘In de buik’ van één bepaalde soort bacterie werd het plastic-etende enzym gevonden. Een groep van deze enzymen kon binnen 6 weken een petfles verteren.

Vervolgens kwam McGeehan in 2018 al met een verbeterde versie. Hij combineerde twee enzymen die samen het werk al iets versnelden. Dit was geen baanbrekende ontdekking, maar het liet wel zien dat er mogelijkheden tot verbetering waren.

Door opnieuw combinaties te maken van enzymen heeft McGeehan onlangs het nieuwe ‘super enzym’ ontdekt (lees: gemaakt). Eentje die nóg sneller te werk gaat; zo’n 6 keer sneller dan de vorige. Dit zorgt ervoor dat het afbraakproces niet meer weken zal duren, maar een kwestie van uren wordt.

In de praktijk

McGeehan zegt uiteindelijk een ‘tool box’ met enzymen te willen hebben die overhandigd kan worden aan de recycle-industrie. Op dat moment wil hij nauw samen gaan werken met deze industrie om de processen nóg verder te ontwikkelen.

McGeehan is in ieder geval positief over de ontwikkelingen en gaat er vanuit dat ze in de toekomst nog snellere enzymen zullen ontdekken.

Het is nog altijd de taak van ons allemaal om plastic afval zo veel mogelijk te reduceren, maar onderzoeken als deze geven ons wel goede hoop. Fijne maandag!

Meer goed nieuws:

Geen idee wat je vandaag moet eten? Download Bedrock's Vegan Kookboek

Schrijf je in voor de nieuwsbrief en ontvang 'm gratis

Reageer op artikel:
Wetenschappers ontdekken ‘super enzym’ dat razendsnel plastic verteert
Sluiten