Bewezen: ook als je ouder wordt, groeit je brein nog gewoon door

Vergeetachtigheid en ouderdom gaan niet direct samen

Hoe ouder je wordt, hoe minder scherp je bent, lijkt het wel. Ook van een avondje uitgaan herstel je niet meer zo snel als toen je achttien was. Maar we hebben wel goed nieuws: je hersencellen sterven niet af als je ouder wordt, maar groeien nog gewoon door.

Voor het eerst hebben onderzoekers van de Columbia Universiteit en het New York State Psychiatric Institute kunnen vaststellen dat gezonde oudere mannen en vrouwen nog steeds evenveel nieuwe hersencellen aanmaken in hun hippocampus als jongere mensen.

De hippocampus is het gedeelte van het brein dat onder andere ons geheugen en onze emoties beïnvloedt. Als dit hersenonderdeel minder goed werkt, zouden we bijvoorbeeld meer moeite hebben met feiten, kennis of ervaringen opslaan. Maar volgens het onderzoek is ouder worden dus niet direct een excuus om alles te vergeten.

Voor de studie werd het brein onderzocht van 28 mensen die plotseling waren gestorven. Deze mensen waren tussen de 14 en 79 jaar oud. Zo konden de onderzoekers kritisch kijken naar de hersenen van mensen van verschillende leeftijden, en de recent gevormde neuronen.

Dit vind je ook vast leuk: Hoe onze hersenen veranderen als we buiten zijn.

 

Even grote hippocampus

Wat bleek? Oudere mensen hebben dezelfde capaciteit om duizenden neuronen aan te maken, net zoals jongere mensen kunnen. De onderzoekers vonden ook hetzelfde volume van de hippocampus bij de deelnemers, ongeacht de leeftijd.

Toch was er zeker wel een verschil tussen de oudere en jongere mensen. De oudere deelnemers hadden namelijk minder bloedvatverwijding. Ook konden zij mogelijk minder goed verbanden leggen tussen nieuwe zenuwcellen.

De onderzoekers gaan het ouder wordende brein nog beter onder de loep nemen om te kijken hoe de zenuwcellen worden gereguleerd in de hippocampus door hormonen en andere factoren. Vooralsnog lijkt het erop dat ouder worden niet zo erg is als we soms denken. Gelukkig maar.