Het verhaal achter Kowtow: een organic en fairtrade modemerk

In gesprek met de oprichter van Kowtow

Wie organic en fairtrade zegt, zegt Kowtow (spreek uit: koo-too). De naam Kowtow komt uit het Chinees. Het benoemt het gebruik van diep respect tonen, knielen en zo ver naar voren buigen dat je voorhoofd de grond raakt.

Respect, een klein woord dat zoveel betekent. Respect kun je op zoveel manieren tonen, en dat is iets wat de mensen van Kowtow goed begrepen hebben. Respect naar de natuur, de aarde, maar ook respect naar hun werknemers, de arbeiders en hun mensen.

We don’t believe anyone who is truly aware of what is going on in the world would want to turn their heads and support a slave trade economy,” verklaren ze op hun website.

Maar wat is er dan gaande in de wereld? Nou, dit: De Wereld Gezondheidsorganisatie (World Health Organisation, of WHO in het kort) schat dat er in ontwikkelingslanden ongeveer 20.000 mensen per jaar sterven aan vergiftiging door pesticiden en er hiernaast ook nog eens zo’n 3 miljoen mensen chronisch ziek door zijn. Dit schokkende feit heeft de mensen van Kowtow doen besluiten om te laten zien dat het ook anders kan; dat het anders moet.

Kowtow gebruikt alleen 100% fairtrade katoen dat geteeld wordt zonder pesticiden. Want, zo staat er verder op hun website: “Cotton covers 2.5% of the world’s cultivated land, yet it accounts for 25% of the world’s insecticide market and 10% of global pesticide sales, making it the most pesticide-intensive crop grown on the planet.”

Slik.

En daar moeten mensen dus dag in dag uit mee aan de slag. Niet zo gek dus, dat de sterfgetallen zo schrikbarend hoog zijn… Een gifvrije werkomgeving dus, maar daar houdt het niet op: een Kowtow werknemer in de fabriek in Kolkata, India, mag daarnaast ook rekenen op (onder andere) een fatsoenlijk loon, pensioen, betaalde vakantiedagen, doorbetaling bij ziekte, ziektekostenverzekering, gesubsidieerde lunches en betaald worden voor overwerk, terwijl zijn of haar kinderen gratis naar school kunnen.

Na het lezen van dit alles zou je al bijna roepen: “Ik koop alles wel! Maakt niet uit hoe het eruit ziet! Dit soort bedrijven moeten beloond worden!”

Maar laten we wel wezen: zo werkt het niet. Je koopt geen dingen die je stom vindt alleen omdat je het idee erachter goed vindt. Maar het mooie is: dat hoeft ook helemaal niet! Kowtow heeft namelijk een gruwelijk mooie collectie. Simpel en understated, maar je kan er alle kanten mee op. Niet voor niets heet hun vaste collectie van simpele basisstukken ‘building blocks’. Kowtow verstrekt de materialen, het is aan jou wat voor outfit je ermee ‘bouwt’!

We stelden Gosia Piatek, de oprichtster van Kowtow wat vragen.

Waar is het idee voor Kowtow vandaan gekomen?

“Ik zat met een vriendin in een vegetarisch café en was me aan het beklagen dat mijn leven zo saai was. Mijn vriendin raadde me aan om een ethisch en duurzaam kledingbedrijf te beginnen. Ik had geen idee wat ze bedoelde, dus eenmaal thuisgekomen zocht ik op Google informatie op over fair trade katoen leveranciers. Het ene leidde tot het andere en zo ben ik met Kowtow begonnen.”

De Japanse stijl is erg herkenbaar in de collecties. Wat hebben jullie met Japans design?

“We zijn geïnspireerd door de simpelheid en de oversized stijl. We werken alleen met katoen, dus dat kan limiterend zijn. We behandelen de stof als een soort origami papier en proberen textuur toe te voegen door vouwen, plooien en slim patroonontwerp.”

Waar halen jullie je inspiraties voor de nieuwe collecties vandaan?

“We werken altijd met een thema. De thema’s komen tot stand door een gesprek met Adrienne, onze designer, Yoan, het hoofd van onze creatieve afdeling en mijzelf. De thema’s zijn over het algemeen niet heel erg met elkaar verbonden. Soms is het architectuur, soms een artiest, dan weer een plaats, een film of een vibe. En soms een combinatie van dat alles!”

Kowtow gebruikt alleen duurzame materialen. Waarom is dit zo belangrijk voor jullie?

“Milieubewustheid en ethiek zijn altijd al passies van me geweest, dus toen ik Kowtow oprichtte was het onvermijdelijk dat ik alleen maar met duurzame en ethisch verantwoorde stoffen zou gaan werken.”

Hoe betrek je duurzaamheid bij de zakelijke kant van Kowtow?

“Duurzaamheid is de leidende factor in alle beslissingen bij Kowtow. Van het wereldwijd versturen van de kleding tot de biologische afbreekbare verpakking waar het in wordt verstuurd, van het printerpapier dat we kiezen tot de schoonmaakmiddelen die we kopen. De keuzes die we maken bij het van dag tot dag runnen van Kowtow liggen in één lijn met het grotere doel dat we voor ogen hebben.”

Wat vind je van de modewereld en de duurzaamheid of het gebrek aan ervan?

“Het is moeilijk voor grote modehuizen om 100% ethisch en duurzaam te zijn omdat het voor hen vooral om winst draait. Waarom zouden ze gerecyclede hennep knopen uit Italië gebruiken wanneer ze ook plastic Chinese knopen kunnen krijgen voor een fractie van de prijs? Maar nu de vraag naar ethische en duurzame producten groeit moeten zelfs de mega corporaties erop in gaan spelen. Ik denk dat dit het begin is van iets geweldigs; mensen worden langzaam bewust van het feit dat we maar één planeet hebben en dat we daar zuinig mee om moeten springen.”

Onze laatste vraag (die we aan elke designer stellen ;-): Herinner je je het moment dat je voor het eerst iemand – een vreemde – jouw designs zag dragen?

“Jazeker! En vandaag de dag word ik nog steeds blij als ik mensen in onze kleding zie lopen. Het is fascinerend om te zien hoe ze onze kleding stylen en het geeft ons de prikkel om door te gaan.”